HISPANIC HERITAGE: Tab Ramos and His Remarkable Contributions to Soccer in the United States

By: Michael Lewis

When he emigrated to the United States from Uruguay at the age of 11 in 1978, Tab Ramos wasn't necessarily a happy camper.


He was wondering why his father had taken his family from a soccer-crazed land to a country that didn’t have a greater appreciation and acceptance of the sport.


His transition wasn't exactly a smooth one.

"At the time, soccer was at a different place,” he said. “The U.S. just had the NASL and the Cosmos. It wasn't like it was considered a world league. I remember telling my dad: 'Why out of all the countries in the world, we had to go to the one that didn't really have soccer?' So that was a big hit for me. Soccer was like everything to me and to move to a country where I felt soccer didn't exist was really tough."


Little did Ramos, who turned 12 several days later, realize what an impact he would make in U.S. soccer history as a player and coach for club and country.


The former U.S. Under-20 Men’s National Team head coach who currently guides the Houston Dynamo, the attacking midfielder forged his reputation as one of the best American players of all time. When he guided the USA at the 2019 FIFA U-20 World Cup, he wrote his name into international soccer history by participating in his record-tying 11th FIFA event as a player and head coach. He also went to the 2014 FIFA World Cup as an assistant coach. His achievements were recognized in 2005 when he was inducted into the National Soccer Hall of Fame.


Tab Ramos’ Participation in a Record 11 FIFA Events




FIFA World Cup

1990, 1994, 1998

2014 (assistant)

FIFA U-20 World Cup


2013, 2015, 2017, 2019

FIFA Confederations Cup



FIFA Futsal World Cup



Summer Olympics




"I was by nature a risk taker, which is the same way I go into my coaching now," he said. "I'm a risk taker for making plays and that's how I played. Fortunately, I lost the ball very little, but I was always playing forward. I was always trying to make a play for someone else. I was always trying to find space so someone else could find a run."


While Ramos is a member of the legendary Kearny, N.J. trio with John Harkes and Tony Meola that played a vital role on the USA's 1990 and 1994 FIFA World Cup teams, his early soccer days in the states were lonely. His family first called Harrison, N.J. home.


WATCH: Ramos, Harkes, Meola Hail From Soccer Town USA


The Ramos family lived on Sussex Street in Harrison, only five blocks from where Red Bull Arena now stands. Ramos biked past what was a factory site on countless occasions.


He practiced by himself. "When I came to the U.S. I spent the first six to eight months not playing soccer," he said. "I would just go to the playground and play by myself because I didn't know anyone. I barely spoke English."


Ramos learned the language before helping turn around the fortunes of St. Benedict's Prep in Newark, N.J., which had an ordinary soccer program before becoming a soccer powerhouse.


"They had never won anything," Ramos said. "When I went there. they were coming off a poor season. My freshman year we had a winning season. I don't know how many goals I scored, but it was a lot. It started to change. I happened to be at the beginning of what St. Benedict's has become."

Ramos' high school stats were unreal. He scored 161 career goals, including 57 as a senior. He was a two-time high school All-American and was named the 1983 Parade Magazine national high school player of the year.


Future USMNT teammates Claudio Reyna and Gregg Berhalter, the current USMNT head coach, later attended St. Benedict's, continuing its winning tradition.


Despite his original reluctance of moving to the USA, Ramos made an impact at 15, helping the U.S. Under-20 team qualify for the FIFA World Youth Championship. He scored twice in the Concacaf tournament, including in extra time in a 3-1 semifinal win against host Guatemala. At 16, Ramos wore the Red, White and Blue at the championship in Mexico in 1983.


"It was excitement, but mixed feelings at the same time," he said. "I had been in the country for three years. I didn't necessarily feel American. I felt like I was Uruguayan. I felt like that was where my football was from and that's sort of who I wanted to be. Nevertheless, I was really excited to be participating on a national team. I was speaking English by then, but I was basically new to the country and representing in World Cup qualifying, which at the time was a little bit strange."

After attending North Carolina State University and competing in the 1988 Olympics, the 5-7, 140-lb. Ramos helped the U.S. qualify for the 1990 FIFA World Cup, the country's first appearance in the tournament in 40 years. 


“You want to be playing against the best and playing in the World Cup is obviously a dream come true for every player, regardless how great they are or average they are,” he said. “Representing your country in the World Cup is the ultimate. We were awarded the 1994 World Cup. We didn't want to go to 1994 without ever having participated in a World Cup with no experience. So, it was really important to qualify.” 


Playing the hosts in Rome at Italia ‘90 was Ramos’ top career moment. “It was the first time I truly felt I had arrived in the world of soccer and that's what I always dreamed about,” he said

That World Cup afforded Ramos and teammates chances to play overseas. 


"It was a great opportunity," he said, adding that he had two offers, one with Roda JC Kerkrade in the Dutch Eredivisie and another with Figueres in the Spanish Segunda Liga. "I thought for my style of play and where I wanted to get to, Spain would be better for me. I felt like going to Spain was really going to be a game changer for me."


It was, until an incident during the 1994 FIFA World Cup changed things. Ramos and the USMNT got out of their group after an historic 2-1 win against Colombia before meeting Brazil in the Round of 16. Ramos suffered a fractured skull when Leonardo elbowed him in the face in a 1-0 loss.


"Unfortunately, that changed the course of my career," he said.


By then, Ramos had transferred to Real Betis, which had gained promotion to La Liga. But the injury sidelined him for four months, knocking Ramos out of a starting spot.


"They went their own way and signed other players and I found myself on the outside looking in, even though I had two years remaining,” he said. “I was 27, I didn't want to be a bench player, although the coach said he wanted me there."


He joined Tigres in Mexico from 1995-96 before becoming the very first player signed by Major League Soccer.


Ramos had to endure several injuries in the latter part of his career, including a pair of ACL injuries. His comeback from the knee injury was one for the ages, scoring the lone goal in a 1-0 World Cup qualifying against Costa Rica in Portland in September 1997.


WATCH: USMNT 1, Costa Rica 0 – Sept. 7, 1997


"It was a big game because if we didn't win that home game, we would have been in trouble for qualifying," Ramos said. "That home game gave us an opportunity to stay at the top or towards the top of the table. It was a big game for me because I had been out for six or seven months with a knee injury and this was my first game back. It was nice to be able to contribute to the team in a big way."


After starting and helping the USMNT defeat Barbados, 4-0, in a do-or-die qualifier in November 2000 that propelled the team into the Concacaf hexagonal for the 2002 FIFA World Cup, Ramos decided to hang up his international boots. He represented the USA 81 times, which included eight goals and three World Cups.


Under head coach Bruce Arena, Ramos was essentially a late-game substitute in qualifying and he realized he wasn't going to be a starter in the World Cup.


"I had small children at home and I already had played at three World Cups," he said. "To be fair, I really didn't care that much in participating in a fourth World Cup as a sub. I really didn't want to move forward with the team, not being in the starting 11. Bruce was very supportive. After the game, everybody signed the ball for me and that was the end of it."

After a seven-year run with the MetroStars Ramos retired on his own terms for the second time in his career. Early during the 2002 MLS campaign, Ramos announced his intention to retire, playing the rest of the way as captain.


"I am really happy both in my professional career and my national team career that I was able to call my own shots,” he said. “I called my own retirement when I felt I wasn't important enough to the team.


“I wanted to be able to call my own shots and not for everybody to tell me: ‘It’s time you start to realize you can't play anymore,’” he added with a laugh.


Ramos didn't have any inclination to coach until after he retired. In 2004, he and some partners formed the NJ04 club in Aberdeen, N.J., which won several championships. His learning curve was immense.


"If I had to put it in one word, it would be patience," he said. "Coaching is a process. It's constant learning. Every day is new. I retired as a player not thinking that I would ever coach, where a lot of people who become coaches have been thinking about it from the moment they're playing. It wasn't like that for me. I only picked up coaching when I decided I loved the game too much to be away from it. Then I took my “B” license. I loved it and then I realized I didn't know much about the game and I needed to learn it. Then I took my “A” license and I learned more."


He has coached for 16 years. "I see myself more than as a coach probably I saw myself as a player," Ramos said.


As a coach, Ramos, 54, is best known for his eight-year run with the U.S. U-20 Men’s National Team. He guided the Americans into four U-20 World Cups, winning the Concacaf title twice and reaching the quarterfinals an unprecedented three straight times. From a development angle, 24 different players that went to a U-20 World Cup with Ramos have since earned caps with the USMNT.
Tab Ramos instructs current USMNT forward Paul Arriola during the 2015 U-20 World Cup Cycle

"I have to say it was an absolute blast for me," he said. "I loved it. I loved coaching American kids. American players have this great desire to overachieve and it's a shame to see us underachieve at times."


Because of those aforementioned U-20 achievements, Ramos said that "I felt like we became champions. I felt I walked into a program that was just an okay program, which we sometimes had good results and sometimes bad. I felt I left a consistent program that was a championship program. I am proud of the fact that all the guys who played for me with the U-20s left like champions. For me, that's the greatest accomplishment."


His latest challenge is with the Dynamo. The COVID-19 pandemic has turned the world upside down in Ramos' first year on the job. He has tried to build the team in his image.


"I'm surrounded with good people,” Ramos said. “I like the passion of the fans of Houston. I feel like I'm in a great place. The results haven’t been all that great, but we've changed the way the team played. We are more aggressive … where we want to be on the front foot. We want to attack. We want to create opportunities and so that culture has changed here a little bit. ... We're moving in the right direction."


Courtesy Getty Images

As a Hispanic immigrant who has thrived during his time in the USA, Ramos doesn’t need to be reminded of the contributions from Hispanic players in the USA.


"I feel like it's grown tremendously," he said. "There were very little opportunities when I was growing up. There are more and more opportunities today. When you look at the youth national teams, there's a big number of Hispanic players on the teams. ... The country has changed. MLS has gone out to South America and Central America to find talent. I'm really happy where we are. Hispanic players are showing the quality and its coming through.


"On a personal front, who would have thought about when I was 12-years-old, didn't speak English and I find myself now the person with the most World Cups in the history of this country? I would never have guessed that."

Cuando emigró a Estados Unidos de Uruguay a los 11 años de edad en 1978, Tab Ramos no estaba necesariamente contento.

Se preguntaba porque su padre había llevado a su familia de un país enamorado con el futbol a un país que no apreciaba y realmente no aceptaba al deporte.

La transición no fue fácil. 

“En ese entonces el futbol estaba en una etapa diferente,” dijo. “Estados Unidos solo tenía la NASL y a los Cosmos. No era considerada una liga a nivel mundial. Recuerdo que le dije a mi padre: ‘¿Porqué de todos los países del mundo tuvimos que ir al único que realmente no tiene futbol?’ Para mi eso fue un golpe duro. El futbol era todo para mi, y llegar a un lugar donde casi no existía fue difícil.”


Lo que no sabía Ramos, que solo unos días después cumpliría 12 años, era el impacto que el mismo tendría sobre la historia del futbol en Estados Unidos como jugador y director técnico a nivel nacional e internacional.


El exdirector técnico de la selección masculina de Estados Unidos sub -20, que ahora está al mando del Houston Dynamo, formó su reputación como uno de los mejores jugadores y mediocampistas atacantes americanos de todos los tiempos. Cuando llevó a EE.UU. a la Copa Mundial de la FIFA sub-20 en el 2019, cementó su nombre en la historia del futbol internacional al participar en su onceavo evento de la FIFA como jugador y director técnico, empatando el record. También participó en la Copa Mundial de la FIFA 2014 como asistente. Sus logros fueron reconocidos en el 2005 cuando fue nombrado al National Soccer Hall of Fame.


Tab Ramos Participación en Eventos de la FIFA



Director Técnico

Copa Mundial de la FIFA

1990, 1994, 1998

2014 (asistente)

Copa Mundial de la FIFA Sub-20


2013, 2015, 2017, 2019

Copa FIFA Confederaciones



Copa Mundial de la FIFA de Futsal



Juegos Olímpicos de Verano





“Yo naturalmente tomaba riesgos, y de la misma manera dirijo a mi equipo ahora,” dijo. “Tomo riesgos al formar jugadas y así es como era como jugador. Afortunadamente perdía el balón poco, pero siempre jugaba hacia adelante. Siempre buscaba hacer una jugada para alguien más. Buscaba el espacio para que alguien más encontrara mi pase.”


Aunque Ramos forma parte del trio legendario de Kearny, N.J. junto con John Harkes y Tony Meola, quienes fueron una parte integral de los equipos de EE.UU. en las Copas Mundiales de 1990 y 1994, sus primeros días en el deporte fueron solitarios. Su familia primero llamó a Harrison, N.J. su hogar.”


La familia Ramos vivía en Sussex Street en Harrison, solo a cinco cuadras de donde ahora está el Red Bull Arena. Ramos anduvo en bicicleta por lo que anteriormente era una fábrica en varias ocasiones.


Entrenaba solo. “Cuando llegué a Estados Unidos no jugué futbol durante los primeros seis a ocho meses,” dijo. “Solo iba al parque y jugaba solo porque no conocía a nadie. Apenas hablaba inglés.”


Ramos aprendió el idioma antes de voltear las fortunas de la escuela St. Benedict’s Prep en Newark, N.J., quien tenía un programa de futbol ordinario antes de convertirse en una potencia.


“Nunca habían ganado nada,” dijo Ramos. “Cuando llegué, recién habían terminado una temporada mala. Mi primer año tuvimos una campaña ganadora. No recuerdo cuantos goles anoté, pero fueron bastantes. Y así empezó a cambiar. Coincidió que llegué al principio de lo que St. Benedict’s se ha convertido.”

Las estadísticas de Ramos en la preparatoria eran irreales. Anotó 161 goles, incluyendo 57 en su último año. Fue nombrado All-American dos veces y también recibió el honor de jugador del año de Parade Magazine en 1983.

Sus compañeros eventuales de la selección, Claudio Reyna y Gregg Berhalter, el actual director técnico de la selección, también atendieron St. Benedict’s unos años después y continuaron su tradición de ganar.

A pesar de las dificultades al llegar a Estados Unidos, Ramos primero impactó a los 15 años cuando ayudó a la selección sub-20 a clasificar para el Campeonato Mundial Juvenil de la FIFA. Anotó dos goles en el torneo de la Concacaf, incluyendo en el tiempo extra en la victoria de 3-1 de Estados Unidos sobre el anfitrión Guatemala. A los 16 años, Ramos ya lucía el rojo, blanco, y azul en el campeonato en México en 1983.

“Fue emocionante, pero a la vez tenía conflictos,” dijo. “Llevaba tres años en el país. No me sentía completamente americano. Sentía que era uruguayo. Sentía que de ahí venía mi futbol y que eso era quien yo quería ser. Aún así, estaba muy emocionado de ser parte de una selección. Para entonces ya hablaba ingles, pero todavía era básicamente nuevo en el país y representarlo en las eliminatorias de la Copa Mundial en ese entonces me parecía un poco extraño.”

Después de atender North Carolina State University y competir en las Olimpiadas de 1988, Ramos ayudó a EE.UU. a clasificar a la Copa Mundial de la FIFA 1990, la primera vez que participaría Estados Unidos en el torneo en 40 años.

“Quieres jugar contra los mejores y llegar al Mundial obviamente es un sueño hecho realidad para cualquier jugador, sin importar que tan bueno sean,” dijo Ramos. “Representar a tu país en el Mundial es lo más grande. Nos dieron el Mundial de 1994 y no queríamos ir al Mundial del ’94 sin experiencia, así que para nosotros era muy importante clasificar.”

El mejor momento de Ramos en Italia ’90 vino en el partido ante el anfitrión en Roma. “Fue la primara vez que en verdad sentí que había llegado al mundo del futbol y eso fue lo que siempre soñé,” dijo.

Ese Mundial le dio a Ramos y a sus compañeros la oportunidad de jugar en el extranjero.

“Fue una gran oportunidad,” dijo, añadiendo que tenía dos ofertas, una con Roda JC Kerkrade en la Eredivisie Holandesa y otra con Figueres en la Segunda Liga Española. “Yo pensaba que para mi estilo de juego y a donde quería llegar España era la mejor opción para mi. Sentí que ir a España iba a cambiar todo para mí.”

Eso fue hasta que un incidente en la Copa Mundial de 1994 cambió las cosas. Ramos y la selección salieron de su grupo tras una victoria histórica de 2-1 contra Colombia antes de enfrentar a Brasil en los octavos de finales. Ahí Ramos sufrió una fractura del cráneo al recibir un codazo de Leonardo en la derrota de 1-0.

“Desafortunadamente eso cambió el curso de mi carrera,” dijo.

Para entonces, Ramos había sido transferido al Real Betis, que acababa de ascender a La Liga. Pero la lesión lo dejó fuera del campo cuatro meses, quitándole su lugar como titular.

“Ellos fueron por su parte y ficharon a otros jugadores, y yo me quedé en el exterior, aunque tenía dos años en mi contrato,” dijo. “Tenía 27 años y no quería ser jugador de banco, aunque el director técnico me quería ahí.”

Ramos se unió a Tigres en México del 1995-96 antes de ser el primer jugador fichado por Major League Soccer.

Ramos sufrió varias lesiones en las últimas partes de su carrera, incluyendo dos lesiones al LCA. Su regreso de la lesión de rodilla fue impresionante, pues anotó el único gol en la victoria de 1-0 ante Costa Rica en Portland en septiembre del 1997.

“Fue un partido grande porque si no lo ganábamos hubiéramos estado en problemas en las eliminatorias,” dijo Ramos. “Ese partido nos dio la oportunidad de mantener nuestro lugar cerca de la cima de la tabla. Fue un partido grande para mi porque ya llevaba seis o siete meses sin jugar por la lesión de la rodilla y fue mi primer partido de regreso. Fue lindo poder contribuir de manera importante al equipo.”

Después de ser titular y ayudar al USMNT a derrotar a Barbados 4-0 en una eliminatoria que requería la victoria para sobrevivir - y que eventualmente llevaría a Estados Unidos al hexagonal de la Concacaf para el Mundial del 2002 - en Noviembre del 2000, Ramos decidió retirarse del juego internacional. Representó a Estados Unidos 81 veces, incluyendo ocho goles y tres viajes a la Copa Mundial.

Bajo el director técnico Bruce Arena, Ramos esencialmente fue un suplente para terminar partidos y aceptó que no sería titular en el Mundial.

“Tenía a mis hijos pequeños en casa y ya había jugado en tres Copas Mundiales,” dijo. “A decir verdad no me interesaba mucho ir a un cuarto Mundial a ser suplente. Ya no quería seguir adelante con el equipo si no iba a ser titular. Bruce me apoyó mucho. Después del partido, todos firmaron el balón y me lo dieron, y ahí terminó.”

Después de siete años con los MetroStars Ramos se retiró en sus propios términos por segunda vez en su carrera. Temprano en la campaña de MLS del 2002, Ramos anunció su intención de retirarse y jugó el resto de la temporada como capitán.

“Estoy muy feliz porque en mi carrera profesional e internacional siempre pude tomar mis propias decisiones,” dijo. “Yo decidí retirarme cuando ya no era suficientemente importante para el equipo.

“Quería poder tomar las decisiones y no tener a la gente diciéndome ‘ya es hora de que te des cuenta de que ya no puedes jugar,’” agregó con una risa.

Ramos se inclinó a ser director técnico justo después de retirarse. En el 2004, el y unos socios formaron el club NJ04 en Aberdeen, N.J., el cual ha ganado varios campeonatos. Su aprendizaje fue imenso.

“Si tuviera que ponerlo en una sola palabra, sería paciencia,” dijo. “Ser entrenador es un proceso. Es aprendizaje constante. Todos los días es algo nuevo. Me retiré como jugador pensando que nunca sería DT, cuando muchos llevan esa idea desde el momento en el que son jugadores. Pero no fue así para mi. Solo lo decidí al entender que amo al juego demasiado y no lo puedo dejar. Entonces conseguí mi Licencia B. Me encantó y de ahí conseguí la A y aprendí más.”

Y ahora lleva más de 16 años como entrenador. “Me veo más como director técnico probablemente aun mas de lo que me veía como jugador,” dijo Ramos.

Como director técnico, Ramos es conocido por sus ocho años con la selección masculina sub-20. Llevó a los americanos a cuatro Copas Mundiales sub-20, ganando el titulo de la Concacaf dos veces y alcanzando los cuartos de final tres veces consecutivas por primera vez. Del ángulo de desarrollo, 24 jugadores que jugaron en un Mundial sub-20 con Ramos han debutado con el USMNT. 

“Tengo que decir que fue muy divertido para mi,” dijo. “Lo amé. Me encanta entrenar a jóvenes americanos. Los jugadores americanos tienen un hambre de sobresalir y la verdad es frustrante vernos no hacerlo a veces.”

En cuanto a sus logros al nivel sub-20, Ramos dijo, “Sentí que fuimos campeones. Entré a un programa que iba más o menos, a veces los resultados eran buenos y a veces malos. Sentí que dejé un programa consistente y de calidad de campeonatos. Estoy orgulloso de que todos los jugadores que jugaron para mi en la sub-20 salieron campeones. Para mi ese es el mejor logro.”

Su reto más reciente es con el Houston Dynamo. La pandemia de COVID-19 paró al mundo durante su primer año con el equipo, pero lo está construyendo bajo su imagen.

“Estoy rodeado de gente buena,” dijo Ramos. “Me gusta la pasión de la afición de Houston. Siento que estoy en un muy buen lugar. Los resultados no han sido lo mejor, pero hemos cambiado la forma en la que el equipo juega. Somos más agresivos… queremos estar al frente y atacar. Queremos crear oportunidades para que la cultura aquí cambie un poco. Vamos en buena dirección.”

Como un inmigrante Hispano que ha sobresalido durante su tiempo en Estados Unidos, Ramos no necesita que le recuerden de las contribuciones de jugadores Hispanos al juego en Estados Unidos.

“Creo que ha crecido inmensamente,” dijo. “Había muy pocas oportunidades cuando yo era joven. Ahora hay más y más. Cuando ves a las selecciones juveniles, hay varios jugadores Hispanos en los planteles… este país ha cambiado. La MLS va a Sudamérica y América central a encontrar talento. Me da gusto ver donde estamos. Los jugadores hispanos están mostrando su calidad y se está notando.

“¿En lo personal, quien hubiera pensado cuando tenía 12 años y no hablaba ingles que me encontraría aquí ahora como la persona que más Copas Mundiales ha jugado con este país? A mi nunca se me hubiera ocurrido.”