Fan Feature: Fernando Varela

How A Love Of The Beautiful Game Bought Together USA Fans Of Many Background
By: Michael Lewis

Fernando Varela lived out one of the ultimate U.S. Men's National Team supporters' dreams this year.

Within a period of just over five months, he witnessed in person three of the biggest matches and wins against USMNT archrival Mexico.

Along with Barra 76, a relatively new supporters group, Varela cheered for the Red, White and Blue at the Concacaf Nations League Final, the Concacaf Gold Cup Final and, as it turned out, the latest “Dos a Cero” result in World Cup Qualifying.

That's an impressive hat trick for someone who didn't become an ardent soccer fan until a few years ago.

The 24-year-old Valera was born in the United States, the son of Argentineans who immigrated here.

"It’s kind of in the blood a little bit," he said. “But funny enough when my dad moved here, he was pretty much Americanized."

He wound up watching or participating in every sport, whether it was little league baseball, golf or soccer.

"I kind of started watching a little bit more, little by little, almost on my own," Varela said.

But after watching a World Cup for the first time, something clicked.

"I loved the magnitude of the event, that the entire world was watching," he said. "I wanted the U.S. to do better. I started committing myself more to watching USA games, getting involved in MLS and dedicated myself more to American soccer."

He did so in a big way, eventually helping found Barra 76.

"The thing that piqued my interest initially was the fact that it was such a global sport,” Varela said. "I love that it’s a language that everyone speaks. You can go to a small village in Africa, put a soccer ball on the ground and everyone will play. You can go to a town in England, Russia, Japan. It's really a global language. I've always been someone who's been really interested in geopolitics, history and the world.

"You could see culture reflected in the way teams played soccer. Brazil has that kind of flash and connection, they almost dance on the ball. Maybe England plays a little bit more gritty and more physical. I just always loved that, it was really the world's game. Once I caught the bug, I learned more about active supporter culture."

It goes back to soccer being in Varela's blood. His family in Argentina are Boca Juniors supporters who cheer for their team at the iconic Bombonera stadium in Buenos Aires. The club and its home fortress are known around the world for their passionate fanbase, who sing and chant for the entirety of Boca’s matches.

"There's 40,000, 50,000, 60,000 people all jumping and singing together," he said. "It's really incredible. I want to translate that to the U.S. National Teams. That's part of the point of Barra 76 -- we want to have those kind of atmospheres [where] everyone's in love with the game, singing and going crazy. It might be a long burn, but I feel like we can do it."

In 2019, the Los Angeles resident co-founded Barra 76, a Latino-centric supporters group designed to invite and welcome fans of multinational backgrounds to come together and root for the U.S. National Teams.

"We all had different backgrounds and different origin stories," Varela said. "We were all a group of people who were very involved in not only soccer, but in soccer fan culture, active support. A lot of us have backgrounds of South American support or European-style, terrace support. We were a very passionate and knowledgeable group of soccer fans.”

Barra 76 originated after Varela and some other superfans came together and decided to start their own supporters group when the U.S. Women's National Team hosted Belgium in a friendly at Los Angeles’ Banc of California Stadium during the team’s Send-Off Series ahead of the 2019 FIFA Women’s World Cup.

"We had a really great showing our first game and just got the ball rolling there," he said. "It's really about the fan culture surrounding the National Teams and the atmosphere at games. We really wanted to see if we could elevate that, have more of the fan culture you see at LAFC games or [Portland] Timbers games, or in in Europe or South America where it's rowdy and loud and crazy. We come from that background. We wanted to bring that to USA games."

Varela and Barra 76 members witnessed three USA triumphs over El Tri in high-level competitions over a historic 160-day span earlier this year.

The USMNT began its unique hat-trick on June 6, when the USA defeated Mexico 3-2 in extra time in the Nations League Final at Empower Field at Mile High in Denver, Colo.

Varela and Barra 76 were in paradise yet again – in more ways than one – as the U.S. downed El Tri again in extra time, this time 1-0, in the Gold Cup Final at Allegiant Stadium in Paradise, Nev. on Aug. 1.

To round out the streak, he and his friends enjoyed the “Dos a Cero” experience with a 2-0 win during FIFA World Cup qualifying in Cincinnati, Ohio on Nov. 12. The USA has now defeated Mexico by that score five of six times in WCQ since 2001, with all six matches played in the state of Ohio.

"Nations League and Gold Cup obviously were a little bit more of a Mexico home crowd, which is fine," Varela said. "It's what we expected. I think as part of the U.S. supporters in those games you have the responsibility to be as loud as you can and as rowdy as you can.

"For the Nations League in Denver, we only had a handful of Barra," Varela said. "But for the Gold Cup in Vegas, we had a few more people. We had a solid group there and we sung our hearts out. We really tried to lead that supporters’ section. We have a couple more West Coast chapters than we do in the Midwest, so we were able to travel a little bit more."

But for the match in Cincinnati, the third and arguably most consequential confrontation between the two Concacaf powers, the atmosphere was different. The USA needed those three precious points in their quest to qualify for Qatar, and Barra 76 along with every fan at TQL Stadium helped create a special environment to push the team forward.

"The Cincinnati game was great,” Varela said. “Of the three that I went to, that was probably my favorite just because everyone's singing the anthem, everyone's cheering every time we win the ball and for the goals. It's a special feeling. You feel like part of a community and part of something bigger, it was just a fun environment. I had never been even to Ohio before. We met the locals and hung out. We did a bar crawl with our members before we stopped by [other supporters groups]. It was just a really good atmosphere all weekend."

Since their inception, Barra 76 has been very active on social media, aiming to appeal to Spanish-speaking fans who felt like they didn’t have a home to support the U.S. National Teams.

"To U.S. Soccer's credit, I think they've improved on that," he added. "They've talked to us, asked us for advice."

Barra 76 has around 300 registered members. Varela, who is tasked with outreach and expansion for the group, has his sights set on growth not only in Southern California, but across the rest of the country as well.

"We had so many plans for 2020 and then COVID ruined everything," Varela said. "We almost had to start from scratch."

While the pandemic slowed down their plans, it hasn't doused the enthusiasm of Varela and his colleagues. As the world bounces back to a new normal, Varela and the rest of Barra 76 have been working hard to grow their numbers.

"I was lucky enough to be at all three of the USA-Mexico games this year," he said.

Lucky, indeed.

Christian Pulisic, who scored the first goal in the match, is Varela’s favorite American player.

“I love Pulisic and the crop of these new young guys,” he said. “It's so cool that we have this young team with a lot of swagger and technical ability coming up.”

Beyond the USMNT, Lionel Messi is his favorite performer.

“I mean, with Argentinian blood, I obviously love Messi,” Varela said. “I remember watching him on TV when he was at Barcelona. I would pretty much watch every game, especially when I was first really starting to take soccer seriously. He would do something incredible every game that just made me scream out loud even if I was alone at home.”

Varela and his Barra colleagues have plenty of work ahead of them as they expand from coast to coast. Although the group is still in its infancy, their focus in expanding around the West Coast and the South has gained traction. Varela hopes to increase representation in the Midwest, too. The good news is that there’s plenty of interest from fans around the country.

"We do have people that have reached out to us about starting new chapters, and we're really careful about who we start chapters with," he said. "We want to start a really strong foundation and make sure they have the resources and knowledge to build a chapter from the ground up. There's definitely going to be some expansion pretty soon."

If the USMNT qualifies for Qatar 2022, Varela hopes to see some of Barra 76 make the trip. For those on home soil, the supporters group would rally support from afar with watch parties in cities across the country.

With an eye towards the future of Barra 76, Varela’s anticipation is already building for the 2026 World Cup, which will be co-hosted by the United States, Canada and Mexico. Growing the group requires patience, but he has big plans for what will be the first 48-team World Cup tournament.

"2026 is a year that all of us have marked on our calendars,” Varela said. “We're going to rent buses, buy vans and travel across the country to follow the team. It's something I look forward to."

As the USMNT prepares to round out its World Cup Qualifying campaign in early 2022 following the team’s December friendly against Bosnia and Herzegovina in Southern California, Barra 76 will continue its work to expand and welcome fans of any background who look to support the National Teams.

To learn more about Barra 76 or to sign up to be a member, visit

One Nation: Meet U.S. Soccer Supporters Barra 76

Este año, Fernando Varela vivió uno de los mejores sueños que un aficionado de la selección nacional de Estados Unidos podría tener.

En un periodo de poco más de cinco meses, vivió en persona tres de los partidos, y victorias, más grandes del conjunto estadounidense contra su más grande rival, México. 

Junto con la Barra 76, un grupo de hinchas nuevo, Varela alentó al rojo, blanco y azul en la final de la Concacaf Nations League, la final de la Copa Oro, y eventualmente el Dos a Cero más reciente en las eliminatorias de la Copa Mundial.

Es un triplete impresionante para alguien que hasta hace pocos años realmente no era un súper aficionado del fútbol.

Varela, quien tiene 24 años, nació en Estados Unidos a padres inmigrantes que vinieron a EE.UU. de Argentina.

“Está en la sangre un poco,” dijo. “Pero graciosamente cuando mi padre llegó aquí ya estaba americanizado.”

Participó en casi todos los deportes cuando era niño, fuera Little League Baseball, golf, o fútbol.

“Empecé a ver más poco a poco casi por mi propia cuenta,” dijo Varela.

Pero después de ver un Mundial por primera vez, algo cambió.

“Me encantó la magnitud del evento, y que todo el mundo lo estaba viendo,” dijo. “Yo quería que a Estados Unidos le fuera mejor. Me comprometí a ver mas partidos de Estados Unidos y a involucrarme con la MLS, y me dediqué más al fútbol estadounidense.”

Lo hizo de forma impactante, eventualmente convirtiéndose en uno de los fundadores de la Barra 76.

“Lo que inicialmente tomó mi interés fue que era un deporte tan global,” dijo Varela. “Me encantó que es un lenguaje que todos hablan. Puedes ir a una aldea pequeña en África, poner un balón en el piso y todos jugarán. Puedes ir a Inglaterra, Rusia, Japón. Realmente es un idioma global. Siempre me ha interesado la geopolítica y la historia del mundo.”


“Se nota la manera en la que equipos juegan el fútbol. Puedes ver su cultura reflejada en la forma en la que juegan. Brasil tiene ese estilo y conexión, y casi bailan sobre el balón. Inglaterra tal vez juega un poco más duro y físico. Siempre me encantó eso. Siempre ha sido el juego del mundo. Cuando me agarró el bicho, aprendí más sobre la cultura del hincha.”


Todo tiene que ver con el fútbol que trae en la sangre Varela. Su familia en Argentina son aficionados del Boca Juniors y apoyan a su equipo en el estadio histórico La Bombonera en Buenos Aires, un club y estadio conocidos por todo el mundo por su afición apasionada, quien Varela recuerda canta y grita por su equipo durante todo el partido.

“Hay 40 mil, 50 mil, 60 mil personas saltando y cantando juntos,” dijo. “Realmente es increíble. Me gustaría traer eso a las selecciones de Estados Unidos. Eso es parte del punto de Barra 76. Queremos tener ese tipo de ambiente donde todos están enamorados del juego y cantan y se enloquecen. Tal vez nos tome tiempo, pero creo que lo podemos hacer.”


En el 2019, el residente de Los Ángeles se convirtió en uno de los fundadores de Barra 76, un grupo formado mayormente por aficionados Latinos diseñado para invitar y dar la bienvenida a aficionados de orígenes multiculturales a juntarse para apoyar a las selecciones de EE.UU.


“Todos tenemos diferentes orígenes e historias,” dijo Varela. “Éramos un grupo de gente que estaban muy involucrados no solamente en el fútbol, si no en la cultura de hinchas y apoyo activo. Muchos de nosotros tenemos raíces de estilo sudamericano o europeo en cuanto viene a la forma en la que apoyamos. Somos un grupo de aficionados apasionado y que conoce bien el fútbol.”


Barra 76 originó después de que Varela, junto con otros aficionados, se juntaron y decidieron formar su propio grupo cuando la Selección Nacional Femenina de Estados Unidos derrotó a Bélgica en un partido amistoso en el Banc of California Stadium en Los Angeles en el 2019.


“Tuvimos mucho éxito en nuestro primer partido y de ahí no nos detuvimos,” dijo. “Realmente se trata de la cultura de la afición alrededor de nuestras selecciones y el ambiente en los partidos. Queríamos ver si podíamos elevar eso y tener más de la cultura que ves en los partidos del LAFC o [Portland] Timbers, o en Europa y Sudamérica donde es alborotadora, ruidosa y enloquecida. Venimos de esas raíces y queremos incorporarlo a los partidos de Estados Unidos.”

Varela y la Barra 76 estuvieron presentes en tres victorias estadounidenses sobre El Tri durante un periodo histórico de 160 días este año.


Comenzaron su triplete el 6 de junio cuando el USMNT derrotó a México 3-2 en tiempo extra en la final de la Nations League en Empower Field at Mile High en Denver, Colorado.


Varela y el conjunto de la Barra estuvieron en el paraíso una vez mas – y en más de una forma – cuando EE.UU. le ganó a El Tri de nuevo en tiempo extra, esta vez 1-0 en la final de la Copa Oro en Allegiant Stadium en Paradise, Nevada el 1 de agosto.


Para concluir su racha, el y sus compañeros disfrutaron del último Dos a Cero con la victoria de Estados Unidos en las eliminatorias de la Copa Mundial en Cincinnati, Ohio el 12 de noviembre. EE.UU. ha derrotado a México con ese resultado de 2-0 en cinco de seis partidos de eliminatorias, todos disputados en Ohio desde el 2001.


“La Nations League y la Copa Oro tuvieron un ambiente a favor de México,” dijo Varela. “Es lo que anticipábamos. Creo que como parte de la afición de Estados Unidos tenemos la responsabilidad de hacer ruido y traer la energía.


“Durante la Nations League en Denver solamente tuvimos algunos de la Barra,” dijo Varela. “Pero para la final de la Copa Oro en Vegas tuvimos a varios ahí. Fue un buen grupo y cantamos con todo el corazón. En verdad tratamos de ser lideres en esa sección de hinchas. Tenemos más presencia en el oeste del país así que pudimos viajar mejor.”


Pero para el partido en Cincinnati, que tal vez fue el mas importante de los encuentros entre los dos gigantes de la Concacaf, el ambiente fue diferente. EE.UU. necesitaba esos tres puntos en su rumbo a Qatar, y Barra 76 junto con todos los aficionados en TQL Stadium crearon una energía especial para empujar al equipo.


“Cincinnati fue genial,” dijo Varela. “De los tres partidos a los que fui, ese fue mi favorito porque todos cantamos el himno juntos, todos alentaron cada vez que ganamos el balón y durante los goles. Es un sentimiento especial. Sientes que eres parte de una comunidad y de algo más grande que tú. Antes del partido fuimos a varios bares con nuestros miembros y visitamos a otros grupos de hinchas. Fue un gran ambiente todo el fin de semana.”

Desde su comienzo, Barra 76 ha estado activa en las redes sociales, compartiendo y actualizando a sus seguidores frecuentemente en español para incluir a los aficionados que principalmente son de habla Hispana y quienes, como Varela y sus compañeros, sienten que tal vez no tengan donde o como apoyar a las selecciones estadounidenses.


“Al crédito de U.S. Soccer, creo que han mejorado en eso,” dijo. “Han hablado con nosotros y nos han pedido consejos y opiniones.”


Barra 76 tiene alrededor de 300 miembros. Varela, quien se encarga de expansión y crecimiento del grupo, está enfocado en crecer no solo en California, si no por todo el país.


“Teníamos muchos planes para el 2020 y el COVID lo arruinó todo,” dijo Varela. “Casi tuvimos que empezar de cero.”


Aunque la pandemia detuvo sus planes un poco, no ha eliminado el entusiasmo de Varela y sus colegas. Mientras que el mundo regresa en el nuevo normal, Varela, quien ha ido a 15 partidos del USMNT a través de los años, y el resto de la Barra 76 han estado trabajando duro para incrementar sus números.


“Tuve suerte de estar en los tres partidos de Estados Unidos contra México este año,” dijo.


Y en verdad que sí.

Christian Pulisic, quien anotó el primer gol del partido, es el jugador favorito estadounidense de Varela.


“Me gusta mucho Pulisic y este grupo de jugadores nuevos jóvenes,” dijo. “Es genial ver que tenemos a este equipo joven desarrollándose con estilo y habilidad técnica.”


Más allá del USMNT, Lionel Messi es su jugador favorito.


“Supongo que por mi sangre argentina amo a Messi,” dijo Varela. “Recuerdo haberlo visto jugar en la televisión cuando estaba con el Barcelona. Veía casi todos sus partidos, especialmente cuando apenas me empezaba a gustar el fútbol seriamente. En cada partido el hacía algo increíble que me hacía gritar de emoción, aunque estuviera solo en mi casa.”


Varela y sus colegas en la Barra 76 tienen mucho trabajo por hacer en su expansión de costa a costa. Aunque el grupo sigue en su infancia, su enfoque en crecer primero en la costa oeste y en el sur ha ganado tracción. Varela espera sumar representación en el medio oeste también. La buena noticia es que hay bastante interés por todo el país.


“Hay mucha gente que nos ha preguntado como empezar un nuevo capitulo, y queremos tener cuidado de como y con quien lo hacemos,” dijo. “Queremos tener una base fuerte y asegurar que los demás tengan los recursos y sabiduría para establecer nuevos capítulos desde nada. Pero si va a haber expansión pronto.”


Si el USMNT clasifica a Qatar 2022, Varela espera ver viajar a algunos representantes de la Barra. Para los que apoyen desde casa, el grupo se enfocará en organizar eventos en varias ciudades.


Con un ojo en el futuro, la anticipación ya le está pegando a Varela para la Copa Mundial 2026, en la cual Estados Unidos será anfitrión junto con México y Canadá. Crecer el grupo requiere paciencia, pero ya tiene planes para lo que será la primera versión del torneo con 48 equipos.”


“El 2026 es un año que todos tenemos marcados en nuestro calendario,” dijo Varela. “Vamos a rentar camiones y comprar camionetas para viajar por todo el país y seguir al equipo. Es algo que espero con muchas ganas.”


Mientras que el USMNT se prepara para concluir su campaña de eliminatorias en la primera parte del 2022 – después del partido amistoso contra Bosnia y Herzegovina el 18 de diciembre en Dignity Health Sports Park – Varela y la Barra 76 seguirán trabajando para crecer y agregar a más aficionados que quieren apoyar a las selecciones de Estados Unidos.


Para aprender más sobre Barra 76 o información sobre membrecía, visite

one nation: meet u.s. soccer supporters barra 76