Five Things to Know About USMNT Striker Ricardo Pepi

More on Pepi’s rise to the USMNT, his decision and what it means to represent the United States

More on Pepi’s rise to the USMNT, his decision and what it means to represent the United States


A standout 2021 Major League Soccer campaign with FC Dallas earned 18-year-old Ricardo Pepi his first call-up to the U.S. Men’s National Team for the opening of 2022 FIFA World Cup Qualifying in September.


Slated to make his USMNT debut in a pivotal match at Honduras on Sept. 8, 2021, the El Paso native demonstrating his physical prowess and instincts in attack by helping engineer the USMNT’s four-goal, second-half comeback that night in San Pedro Sula. 


The instrumental performance put the world on notice about Pepi, and now it’s time to learn more about the guy they call, “El Tren”.





Ricardo Pepi was born in El Paso, Texas on Jan. 9, 2003, to parents Daniel and Annette Pepi, both who came from Ciudad Juárez, just across the river in Mexico. The cultural influence of his parents’ birthplace was strong in his household, with him growing up speaking Spanish, eating Mexican food and of course developing love for the game in futbol-mad El Paso.


Beginning to play when he was just four years old, Pepi was coached by his father until age 10 when he joined FC Dallas’ affiliate club in El Paso. Developing for three years with the feeder club, Pepi impressed during a training stint with the FC Dallas Academy, and at age 13 was invited to join the FCD setup.




Moving nine hours northeast to the Dallas suburbs, Pepi lived with a host family during his first year with the club in 2016 and said the transition at such a young age was difficult.  


“Just compare the size of Dallas to El Paso…it can be overwhelming sometimes. I feel like the hardest part was just moving away from my parents, because I had them and I had my siblings calling me almost every day, crying on the phone, saying they missed me.  That was the hardest part -- being able to balance that with soccer and going to school.”


“I had to have talks with my family and friends about moving and sacrificing in order to chase my dreams,” he added.


Things got easier after that first year when the Pepi family relocated to the Dallas area and Ricardo continued to show an incredible knack for scoring goals.


During the 2016-17 Academy season, he appeared in 15 games and scored 18 goals for the U-13 Academy team and scored 12 goals in 13 appearances for the U-14 Academy. For the 2017-2018 season, Pepi moved up to the U-16s, where he appeared in 14 games and scored five goals. Pepi scored 19 goals in eight games for the U-17 side in 2018.




After three seasons in the FCD Academy, the 15-year-old Pepi moved up the developmental ladder with the club’s second team, becoming the first signing in North Texas SC history on Dec. 6, 2018. He made his professional debut for the USL League One side four months later, when the then 16-year-old Pepi registered a hat trick in a 3-2 win against the Chattanooga Red Wolves.

"I'd like to say that it shocks me, but it doesn't shock me,” North Texas SC head coach Eric Quill said after the match. “He's been in unbelievable form in the preseason. Every game, he's growing. He's got such a hunger to score goals, that is rare. He can finish in any way."

He went on to record 11 goals and one assist in 12 matches for North Texas, including a brace against Forward Madison in the USL League One Semifinal.

Part of the U.S. U-17 squad throughout the 2019 World Cup cycle, Pepi recorded three goals for the USA during the Concacaf qualifying tournament that spring and was named to the FIFA U-17 World Cup roster, appearing in two matches that November in Brazil.



Midway through the 2019 season, North Texas SC loaned Pepi to FC Dallas for its Lamar Hunt U.S. Open Cup clash against OKC Energy on June 11 and the 16-year-old made his competitive debut for the club. Ten days later, Pepi signed a Homegrown contract, and he made his MLS debut the following day as a substitute in FCD’s 3-0 win against Toronto FC.



Little by little, Pepi gained more experience with the FC Dallas first team. He finished 2019 with seven substitute appearances, and in 2020 recorded two goals and an assist in 17 regular season matches. He made waves that postseason, scoring a late equalizer to force extra time with the Portland Timbers in the first round of the MLS Cup playoffs. The game headed to a shootout where he also put home his spot kick as FC Dallas defeated the Timbers 8-7 on penalties.


Turning 18 early in 2021, Pepi’s breakthrough season came that year as he racked up nine goals and one assist in his first 20 matches. Among the standout performances in that time was his brace in a 2-1 win against league-leading New England on June 27 and a hat trick performance in a 4-0 win against LA Galaxy on July 24, making him the youngest player to record three goals in an MLS match.


Pepi was named as the youngest member of the MLS All-Star squad to take on the Liga MX All-Stars on Aug. 25 and played the second half of the 1-1 draw before the match headed directly to a penalty shootout. With the two sides tied 2-2, Pepi stepped up in the fifth round and smashed his right-footed take off the underside of the crossbar to give MLS the shootout victory.




With his success during the 2021 season, questions arose about which senior national team he would end up choosing to represent. Understandably, they swirled even more around the MLS and Liga MX clash in the 2021 All-Star Game, which occurred one day before Gregg Berhalter was set to name his USMNT squad for the September World Cup Qualifying matches.


The morning after Pepi scored the winning penalty in the All-Star Game, he was named as the youngest member of the U.S. squad and confirmed his commitment to the United States.



“There was a good opportunity that popped up for me. I had to have some conversations with my family, I had to have some conversations with my agent, and I feel like we made the best decision,” Pepi said recently. “Being able to defend the country that gave all my opportunities – not just to me, but to my family – it’s the best feeling in the world. It makes it easier to defend the country, fight for what you want and fight for what you love.”



While 20 of the 26 players named to the roster came to camp looking to make their first qualifying appearance, Pepi was the only one also seeking his overall USMNT debut.


After sitting in reserve for the team’s first two matches – a 0-0 draw at El Salvador and 1-1 tie against Canada in Nashville – Pepi was informed by Berhalter that he would start the match on Sept. 8 at Honduras during the team flight to San Pedro Sula the day before.

“To me it’s showing players you believe in them. That’s the most important thing,” the USMNT head coach said of the decision on a recent episode of The Gregg Berhalter Podcast. “Anything is possible. If you’re in camp, you can play, you can start. You’re not in camp to be a placeholder. It’s giving the guys confidence that you’re here to contribute. For Pepi, really for a lot of guys, you’re playing not because I like you. You’re playing because you’re good enough and you can do it.”


The start made Pepi (18 years, 242 days) the second youngest player to appear for the USMNT in a World Cup Qualifier, following only Christian Pulisic who made his qualifying debut while still 17. “El Tren” went on to have one of the most impressive debuts in team history.


Trailing 1-0 at halftime, he combined with four different second-half substitutes to spark a 4-1 comeback victory. 


Though he didn’t know much about it, he registered his first assist when the ball deflected off him to Antonee Robinson who poked home the equalizer in the 48th minute.



Pepi then got his name on the score sheet when DeAndre Yedlin – who entered three minutes prior – served up a picture-perfect cross for the youngster to nod into the top right corner in the 76th. The goal made the El Paso product the fourth youngest player to score in his USMNT debut, following only Juan Agudelo, Josh Sargent and Landon Donovan.


With Honduras pressing for an equalizer, Pepi spearheaded a USMNT attack that caught Los Catrachos out twice more to kill off the game late.


In the 86th minute, he won the ball in midfield and charged two-on-one towards goal before sliding to Brenden Aaronson to fire home from the top of the area. In second half stoppage time, Pepi broke free into the box, measuring an effort to the back post which Honduras ‘keeper Luis Lopez got a hand to before Sebastian Lletget sent home the rebound.


Though involved in all four goals, the deflection on Lletget’s strike meant Pepi officially ended the match with a goal and two assists. He became the first USMNT player since Aldo “Buff” Donelli’s to register three or more Goals+Assists in a Qualifying debut. Donelli scored all four goals in the USMNT’s first-ever qualifier – a 4-2 win against Mexico on May 27, 1934 in Rome, Italy.



Taking Man of the Match honors, Pepi showed youthful poise during his post-game press conference. Towards the end, he was asked in Spanish how important his debut performance was only weeks after making his choice for the USMNT. He reaffirmed the decision.


“When I decided to play for the United States, I said that I would give my entire heart to the team and that I would work hard for the team. Tonight, I showed that.”


We’re looking forward to more of that for years to come.



Más sobre el ascenso de Pepi a la USMNT, su decisión y lo que significa representar a Estados Unidos


Una campaña impresionante durante 2021 en la Major League Soccer con FC Dallas le consiguió a Ricardo Pepi su primera convocación a la selección masculina estadounidense a los 18 años de edad en septiembre para las eliminatorias para la Copa Mundial de la FIFA 2022.


Proyectado a debutar con la USMNT en el partido crucial en Honduras el 8 de septiembre del 2021, el nativo de El Paso demostró su potencia física e instinto atacante, ayudando a tramar la remontada de cuatro goles en el segundo tiempo de la USMNT esa noche en San Pedro Sula.


El rendimiento de Pepi fue instrumental y conquistó la atención del mundo, y ahora aprendamos más sobre el chico al que llaman ‘El Tren.’





Ricardo Pepi nació en El Paso, Texas el nueve de enero del 2003. Sus padres son Daniel y Annette Pepi, ambos vienen de Ciudad Juárez, justo al otro lado del río en México. La influencia cultural de la tierra de sus padres fue muy presente en casa, y Pepi creció hablando español, comiendo comida mexicana, y por supuesto desarrollando un amor por el futbol en El Paso, una ciudad encantada con el deporte.


Pepi empezó a jugar con solo cuatro años de edad, y su padre lo entrenó hasta los 10 años, cuando se unió al club local afiliado al FC Dallas. En ese club se desarrolló por tres años, y eventualmente impresionó durante un entrenamiento con la academia del FC Dallas. A los 13 años fue invitado a unirse al sistema de FCD.



Pepi se mudó nueve horas al noreste a los suburbios de Dallas, donde vivió con una familia anfitriona durante su primer año con el club en el 2016.
Dijo que la transición a esa edad tan joven fue difícil.


“Comparando el tamaño de Dallas al de El Paso… puede ser abrumador a veces. Creo que la parte más difícil fue dejar a mis padres, porque ellos y mis hermanos me hablaban diario y lloraban y me decían que me extrañaban. Eso fue lo más difícil – teniendo que balancear el fútbol y la escuela.”


“Tuve que hablar con mi familia y amigos del cambio y los sacrificios que tendría que hacer para perseguir mis sueños,” agregó.


Las cosas se facilitaron tras su primer año cuando su familia decidió mudarse a Dallas, mientras Ricardo continuaba a demostrar su talento por anotar goles.


Durante la temporada de la academia 2016-17, jugó en 15 partidos y anotó 18 goles para el equipo sub-13 y anotó 12 goles en 13 partidos con el equipo sub-14. Para la temporada 2017-18, Pepi subió al equipo sub-16, donde jugó 14 partidos y anotó cinco goles. Pepi anotó 19 goles en ocho partidos para el equipo sub-17 en el 2018.





Después de tres temporadas con la academia del FCD, el chico de 15 años ascendió la escalera del sistema al segundo equipo del club, convirtiéndose en el primer fichaje de North Texas SC el 6 de diciembre del 2018. Debutó profesionalmente cuatro meses después en la USL League One en un partido donde el Pepi de 16 años registró un triplete en una victoria de 3-2 contra los Chattanooga Red Wolves.


“Me gustaría decir que estoy sorprendido, pero no es así,” dijo el director técnico de North Texas SC Eric Quill después del partido. “Ha estado de forma increíble durante la pretemporada. Cada partido crece. Tiene un hambre para anotar goles y eso no es común. Puede definir de cualquier manera.”


Pepi registró 11 goles y una asistencia en 12 partidos con North Texas, incluyendo un doblete contra Forward Madison en la semifinal de la USL League One.

Como parte de la selección sub-17 estadounidense durante el ciclo de la Copa Mundial 2019, Pepi anotó tres goles para Estados Unidos durante el torneo de clasificatorias de la Concacaf esa primavera y fue nombrado al plantel del Mundial de la sub-17, jugando en dos partidos en Brasil ese noviembre.




A mediados de la temporada 2019, North Texas SC prestó a Pepi a FC Dallas para su partido en la Copa Abierta de EE.UU. Lamar Hunt contra OKC Energy FC el 11 de julio, y el chico de 16 años hizo su debut competitivo con el club. Diez días después, Pepi firmó contrato como canterano y debutó en la MLS al día siguiente al ingresar como suplente en la victoria de 3-0 del FCD contra Toronto FC.



Poco a poco, Pepi acumuló experiencia con el primer equipo de FC Dallas. Terminó el 2019 con siete partidos jugados, ingresando en todos como suplente, y en el 2020 registró dos goles y una asistencia en 17 partidos de la temporada regular. Impactó en la postemporada, anotando el gol para igualar y forzar tiempo extra en el partido contra Portland Timbers en la primera ronda del MLS Cup Playoffs. El partido se fue a penales, donde también anotó su tiro para ayudar a FC Dallas a ganar el duelo 8-7.


Después de cumplir 18 años temprano en el 2021, la temporada de avance de Pepi llegó ese año al registrar nueve goles y una asistencia en sus primeros 20 partidos. Uno de sus partidos más notables fue al conseguir un doblete en la victoria de 2-1 contra New England, el líder de la liga en aquel entonces, el 27 de junio y una actuación de triplete al derrotar a LA Galaxy 4-0 el 24 de julio, convirtiéndolo en el jugador más joven en registrar tres goles en un partido de MLS.



Pepi fue nombrado el participante más joven del MLS All-Star el 25 de agosto. El equipo enfrentaría al Liga MX All-Star en un partido en el que Pepi jugó el segundo tiempo del empate 1-1 que se iría directo a penales. Con los equipos empatados 2-2, Pepi tomó el quinto tiro de los penales y colocó un tiro potente con el pie derecho que pegó en el travesaño y entró al arco para darle la victoria en penales a MLS.




Tras su éxito en la temporada 2021, surgieron preguntas sobre que selección nacional Pepi elegiría representar. Las preguntas surgieron aún más después del partido de MLS contra Liga MX en el All-Star 2021, ya que el director técnico Gregg Berhalter anunciaría su plantel para las eliminatorias de la Copa Mundial al día siguiente.


La mañana después de que Pepi anotó ese penal de la victoria en el All-Star Game, fue nombrado el participante más joven en el plantel estadounidense y confirmó su comprometimiento a Estados Unidos.



“Fue una oportunidad buena que me surgió. Tuve que hablar con mi familia y con mi agente, y creo que tomamos la mejor decisión,” Pepi dijo recientemente. “Poder defender al país que me dio todas las oportunidades – no solo a mi, pero a mi familia también – es el mejor sentimiento del mundo. Hace más fácil querer defender al país, y luchar por lo que quieres y por lo que amas.”




Aunque 20 de los 26 jugadores en el plantel buscaban jugar su primer partido de eliminatoria, Pepi era el único que también buscaba su debut en general con la USMNT.


Después de quedarse en la banca los primeros dos partidos – un empate de 0-0 en El Salvador y un empate 1-1 contra Canadá en Nashville – Pepi fue informado por Berhalter que sería titular en el partido del 8 de septiembre en Honduras durante el viaje a San Pedro Sula el día antes del partido.


“Para mí se trata de mostrarle a los jugadores que crees en ellos. Eso es lo más importante,” dijo el director técnico de la USMNT sobre su decisión en un episodio reciente de The Gregg Berhalter Podcast. “Todo es posible. Si estás en concentración, puedes jugar y puedes ser titular. No estás aquí para ocupar un lugar. Tenemos que darles confianza de que están aquí para contribuir. Para Pepi, y muchos jugadores, no están jugando porque me caen bien. Están jugando porque tienen la calidad y lo pueden hacer.”


Al titular en el partido, Pepi (18 años, 242 días) se convirtió en el segundo jugador más joven en la historia de la USMNT en jugar en una eliminatoria mundialista, siguiendo solo a Christian Pulisic, quien debutó en una eliminatoria a los 17 años. ‘El Tren’ tuvo uno de los debuts más impresionantes en la historia del equipo.


Perdiendo 1-0 al medio tiempo, Pepi combinó con cuatro suplentes en el segundo tiempo para completar la remontada de 4-1.


Registró su primera asistencia al desviar un balón hacia Antonee Robinson, quien igualó en el minuto 48.



Pepi anotó su propio cuando DeAndre Yedlin – quien ingresó al partido tres minutos antes – centró un balón perfecto que el joven cabeceó al ángulo derecho en el minuto 76. El gol convirtió al producto de El Paso en el cuarto jugador más joven en anotar en su debut con la USMNT, siguiendo solo a Juan Agudelo, Josh Sargent, y Landon Donovan.


Ya que Honduras presionaba para igualar, Pepi lideró un ataque estadounidense que sorprendió a Los Catrachos dos veces más para cerrar el partido.


En el minuto 86, ganó el balón en la media cancha y encaró dos contra uno hacia el arco antes de pasar el esférico a Brenden Aaronson para que anotara de la punta del área. En tiempo de compensación, Pepi cargó al área de Honduras e intentó tirar al segundo poste, pero el arquero Catracho Luis Lopez atajó antes de que Sebastian Lletget anotara el rebote.


Aunque estuvo involucrado en los cuatro goles, el desvío que llevó al remate de Lletget significó que Pepi terminaría el partido con un gol y dos asistencias oficialmente. Se convirtió en el primer jugador de la USMNT desde Aldo “Buff” Donelli en registrar tres o más goles+asistencias en un debut en eliminatoria mundialista. Donelli anotó los cuatro goles de la USMNT en su primera eliminatoria – una victoria de 4-2 contra México el 27 de mayo de 1934 en Roma, Italia.



Llevándose honores de Figura del Partido, Pepi mostró una elegancia joven en su entrevista después del partido. Al final, fue preguntado en español lo importante que fue su actuación en su debut solo semanas después de haber elegido al USMNT. Reafirmó su decisión.


“Cuando decidí jugar para Estados Unidos, dije que daría todo mi corazón al equipo y que trabajaría duro para el equipo. Hoy lo demostré.”


Esperamos ver más de eso por muchos años más.